Los caballos son mamíferos y, como todos los mamíferos, dan a luz crías que se alimentan durante la primera parte de su vida con leche materna. Una yegua sólo puede tener un embarazo por año. Por otro lado, un semental es capaz de producir alrededor de doscientos potros al año.

Las yeguas son capaces de producir un potro a los dieciocho meses de edad, pero es más saludable si la yegua tiene al menos cuatro años de edad antes de hacerlo. Un semental puede empezar a criar yeguas a partir de los dos años (en algunos casos antes), pero es más saludable para el semental si la cría no comienza hasta los cuatro años. En ambos casos, la reproducción temprana puede afectar el crecimiento. Una yegua puede continuar cargando potros hasta que tenga veintitantos años. Un semental puede continuar criando yeguas hasta los 20 años, aunque su potencia disminuirá.

Los potros pueden caminar y correr unas horas después de nacer. Pueden comer hierba o heno a los pocos días de nacer, aunque la leche materna será la principal fuente de nutrición. Las crías pueden ser destetadas de sus madres como a los tres meses después de nacer, aunque muchos criadores deciden dejar a sus yeguas y potros juntos por más tiempo. Aunque los caballos salvajes se aparean y dan a luz sin la atención de un veterinario, muchos problemas pueden ser evitados haciendo que el semental sea examinado antes de la cría, y que la yegua sea revisada y cuidada adecuadamente durante el período de gestación.

Período de Gestación Promedio

El período de gestación de una yegua es de aproximadamente 340 días u 11 meses. Algunas yeguas se inclinan a parir antes o después de la media. En un entorno natural, el semental creará la yegua en verano, y los potros nacerán en primavera y a principios de verano. Esto asegura que los potros nazcan cuando los pastos son abundantes, y el clima se ha vuelto menos riguroso. Si una yegua da a luz antes, por ejemplo, durante los últimos meses del invierno, el potro nacerá con un pelaje más grueso, pero aún así, necesitará protección en interiores contra el clima frío.

Las yeguas son generalmente más receptivas a los sementales durante los últimos meses de primavera y verano, aunque pueden tener ciclos de celo aproximadamente cada tres semanas, durante todo el año. Sin embargo, los criadores que deseen manipular el ciclo de cría, por lo que los potros nacen más temprano en el año (lo más común son los caballos de carreras) utilizarán luces para simular los días más largos de la primavera y el verano. La luz artificial del día estimula las hormonas reproductivas de la yegua, y pueden ser criados más temprano y, a su vez, parirán más temprano en el año.

Revisión del Embarazo

Más allá de la ausencia de un ciclo estral, las yeguas pueden no mostrar ningún signo visible de embarazo durante los tres primeros meses. El embarazo puede ser confirmado por ultrasonido aproximadamente dos semanas después de la reproducción. Las pruebas de sangre y orina se pueden hacer dos o tres meses después de la concepción. Alternativamente, un veterinario puede ser capaz de sentir manualmente los cambios en el útero de la yegua aproximadamente a las seis semanas del embarazo.

Es importante que la yegua sea examinada por un veterinario al principio del embarazo para comprobar su salud y la de su potro. Los gemelos de caballo son raros pero pueden llevar a la yegua a abortar. Si los potros gemelos son llevados a término, existe la posibilidad de perder ambos. Por esta razón, a menudo se recomienda «pellizcar» un embrión. Esto se hace muy temprano en el embarazo. No es inusual que una yegua pierda un embarazo, por lo que se recomienda que vuelva a hacerse una prueba de ultrasonido, de sangre o de orina después de unos tres meses. Cosas cómo comprobar cómo una yegua sacude la cabeza, la mirada en sus ojos o la forma en que se mueve una aguja cuando se la coloca sobre el vientre no son métodos precisos para determinar si está en un potro.

Etapas Posteriores de la Gestación

Después de unos tres meses el potro se desarrollará rápidamente y empezará a parecerse a un caballo pequeño. Después de unos seis meses, la yegua puede empezar a estar visiblemente embarazada. Las yeguas que han parido antes pueden mostrar un vientre en expansión antes que una yegua soltera. Durante los meses restantes, el vientre de la yegua continuará creciendo a medida que el potro se acerca a su fecha de parto. Aproximadamente dos semanas antes de la fecha prevista de parto, la ubre de la yegua comenzará a expandirse y a producir líquido amarillento y pegajoso.

Después de unos 315 días de embarazo, la yegua comenzará a mostrar signos de parir. El líquido amarillento se convertirá en la primera leche o calostro. La ubre puede gotear y los músculos alrededor de la cabeza de la cola pueden relajarse. Su vientre puede parecer que se cae, ya que el potro se posiciona para nacer. En este punto, el nacimiento es inminente, y la yegua debe ser revisada con frecuencia para detectar signos de partos. Poco antes de nacer la yegua parecerá inquieta, puede pisar el suelo y revisar sus costados (similar a los síntomas de cólicos). Se le debe colocar en un puesto grande y limpio, preferiblemente con cama de paja. La yegua puede acostarse y levantarse repetidamente y puede dar a luz de pie o acostada. Primero, el saco amniótico puede ser visible, y luego los cascos delanteros y la nariz del potro. El potro normalmente nace en pocos minutos en esta etapa.

Ocasionalmente, un potro está de nalgas o cuartos traseros primero, o una o ambas patas delanteras pueden estar dobladas hacia atrás. A veces la yegua se lesiona durante el proceso de parto o tiene otros problemas que requieren atención profesional. Su veterinario debe revisar cuidadosamente a la yegua y al potro poco después de que el potro haya llegado.

Si sospecha que su mascota está enferma, llame a su veterinario inmediatamente. Para preguntas relacionadas con la salud, siempre consulte a su veterinario, ya que ellos han examinado a su mascota, conocen su historial de salud y pueden hacer las mejores recomendaciones para su mascota.