Desde que la taquillera película «Finding Nemo» llegó a la gran pantalla, el Pez Payaso, en particular la especie Percula Pez Payaso como Nemo, se ha convertido en el pez más popular del mundo, sobre todo entre los niños. La escena donde se ve a los padres de Nemo nadando entre los tentáculos de las anémonas, sin lugar a dudas  fue lo que inmortalizó la relación de los peces Payasos y a las anémonas.

Una Defensa Natural

A todos los acuaristas de agua salada, realmente les gustaría ver al pez payaso retozando en los tentáculos de una anémona en su tanque. Muchos acuaristas de agua salada nuevos que están contemplando la posibilidad de añadir un pez payaso hacen la pregunta: «¿El pez payaso necesita tener una anémona para sobrevivir en un tanque?» La respuesta, por supuesto, es «no», pero irónicamente, si no hubiera anémonas en estado salvaje, no habría peces payaso en los océanos, ya que el pez payaso no tiene defensa contra los depredadores en estado salvaje, excepto los tentáculos que pican de la anémona, a los que los peces payaso son inmunes, gracias, en parte, a la delgada capa de moco en su piel. En la naturaleza nunca encontrará peces payaso lejos de su anémona anfitriona.

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Relación de Mutuo Beneficio

El pez payaso y las anémonas tienen una relación simbiótica en la naturaleza. La anémona proporciona refugio de los depredadores, mientras que el pez payaso proporciona una porción de la comida requerida por la anémona. Los peces pequeños capturados por el pez payaso, son insertados en los tentáculos de la anémona, donde son picados y transportados hasta su boca, donde se consumen rápidamente.

Este ritual es fascinante de ver en un acuario. Solíamos alimentar a la Anémona Rosa (Entacmaea quadricolor) en un tanque de un LFS en el que trabajábamos dejando caer media docena de Rosy Reds (pececillos de agua dulce) en un tanque que tenía varios peces payaso de falsa percusión (Amphiprion ocellaris) que albergaban la anémona. Los peces payasos perseguían a los Rosy Reds por todo el tanque y los atrapaban uno por uno, luego los llevaban hasta la anémona, los metían en los tentáculos y luego iban tras otro.

Los Peces Payaso no Llaman a Todas las Anémonas su Hogar

Los peces payaso no se zambullen en cualquier anémona que vean. Normalmente son muy selectivos con anémonas que albergan. Hay casos en los que incluso rechazan la anémona que típicamente albergan en estado silvestre. Frecuentemente un pez payaso en particular ignorará completamente su supuesta anémona «preferida» en favor de otra anémona que se supone no le debe de gustar.

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Algunos peces payaso albergan algo así como un coral en lugar de una anémona. Una vez tuvimos una pareja de lomo rojo o pez payaso de fuego que habíamos comprado para reproducción. Después de tener la pareja por un mes, la hembra se volvió bastante beligerante y no sólo mató al macho, sino que atacaba cualquier cosa que se pusiera en el tanque, incluyendo una mano que entraba en el agua mientras limpiaba el tanque. Incluso saltaba del tanque cuando iba tras tu mano si estaba cerca de la superficie del agua. Llevamos a este Pez Payaso de Fuego a un tanque de exposición de 92g e introdujimos una anémona tras otra en el tanque, pero ella no quiso albergar ninguna de ellas.

Otras Opciones Además de las Anémonas

Teníamos un coral de hongos en el tanque que había crecido hasta tener un tamaño bastante grande (alrededor de 8″ de ancho) y después de uno o dos meses el pez payaso decidió hospedar el hongo. Pasaba todo su tiempo en los largos tentáculos de la seta cuando no estaba persiguiendo comida o algún objeto ocasional que entraba en el tanque. De vez en cuando el hongo retiraba los tentáculos y la piel durante una semana más o menos antes de desprenderse. El hongo se fue despellejado sobre el pez payaso de fuego, éste se volvió más irritable, incluso atacando a una mano que se movía demasiado mientras ponía comida en el tanque. Cuando el hongo finalmente terminara su cobertizo, el Pez Payaso de Fuego volvería a hospedarlo de nuevo.

Comportamiento en la Vida Salvaje

Aunque no existe una investigación sólida que lo respalde, muchos acuaristas creen que los peces payaso criados en tanques pierden su atracción por las anémonas después de unas pocas generaciones fuera de la naturaleza. Sin embargo, la evidencia anecdótica parece mostrar que puede haber algo de verdad en esta teoría. Si un pez payaso ha estado en la naturaleza tiene que haber estado en compañía de una anémona o no estaría vivo, mientras que un pez payaso criado en tanque puede no haber visto una anémona en toda su vida.

En general, las diferentes especies de peces payaso parecen preferir ciertas especies de anémonas sobre otras. En el caso de los peces payaso salvajes es algo entendible, ya que estaban ocupando cierta anémona cuando fueron capturados, por lo que sería como si nos mudáramos de nuevo a la casa en la que crecimos después de haber hecho un viaje durante unas semanas.